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山口にJ2がやって来た日。

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    2000年の12月。
    サークルに協会から割り当てが来た。
    天皇杯の運営補助として出かけた会場は、
    維新公園陸上競技場。

    山口県代表の徳山大学と新潟県代表の
    アップルスポーツカレッジの対戦。
    ボールパーソンを担当してゴール裏から眺めた試合。

    徳山大学のゴールが目の前で決まり、観衆は
    少ないながらもスタジアムは歓喜の光景が広がった。

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    それから15年の歳月が流れた2016年2月28日。
    明治安田生命J2リーグ開幕戦の観戦に、
    維新公園陸上競技場を訪れた。

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    対戦カードは、レノファ山口vsファジアーノ岡山。

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    ホームのゴール裏はオレンジが染め尽くし、
    岡山からやって来たサポーターがアウェイゴール裏を埋め、
    素晴らしい雰囲気で開幕の笛が響く。

    キックオフの歓声から5分後。

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    右サイドを突破したレノファが
    島屋のゴールでスタジアムを熱狂に包み込む。

    J3を席巻したスタイルそのままに攻撃を
    繰り広げるレノファ。スタジアムの雰囲気が
    それを後押し、イケイケの空気が維新公園に
    充満する。

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    対する岡山も岩国出身の岩政が最終ラインに君臨し、
    五輪予選で大活躍した矢島、豊川の二人も奮闘して
    山口の勢いを押し返す。

    1-0で折り返した後半の7分。

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    CKを跳ね返されてこぼれてきたボールを、
    岡山の10番が豪快に叩き込み、岡山が同点に追いつく。

    時間を追うごとに、勝利を求める選手と
    サポーターのボルテージは上がっていき、
    11308人の歓声とため息がピッチに響く。

    そして試合終了間際。

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    抜け出した星がGKと一対一になる。
    スタジアムが瞬時に沸き立つ。
    しかしここは岡山のGK中林が一枚上手。

    試合はこのまま1-1で終了し、
    互いに勝ち点1を分け合った。

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    バックスタンドで維新公園のあちこちを眺めながら、
    1万人を超えた観衆、アウェイを埋めるサポーター、
    人でごった返すスタグルエリア、プレーの
    ひとつひとつに起こるどよめき、ざわめき。

    そんな光景に、3年間レノファを見てきた者の
    1人として、大きな感激を覚えた。



    国体のためにリニューアルされた維新公園を
    初めて訪れたのは、2013年の9月。
    地域リーグで戦うレノファはJ3創立という風を掴んだ。



    地域の盛り上がりを作り、全社予選という
    蜘蛛の糸を優勝という結果でよじ登り、
    JFL、J3ごとに昇格する過程で
    上野監督とともにチームを作り上げてきた。



    クラブの運命を分けた全社の準々決勝、
    平日の島原に20名以上集結したサポーターたちも、
    スタジアムを訪れるごとにゴール裏の人数と、
    レンジの数を増やしていった。


    J2開幕から3か月近く経つ現在、築き上げてきた
    スタイルを発揮して3位に立ち、6000名を超える
    平均観客数を記録している。

    試合後には、仕事を終えた選手たちを多くの人が待っていて、
    サインをもらい、一緒に写真を撮り、談笑している。

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    15年前には想像すらできなかった、Jリーグのある光景。

    山口の土地に根付きつつあるオレンジの彩りが、
    これからも、もっともっと拡がっていきますように。
     

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